FAQs
Lo que siempre quisiste saber sobre todo

Pero nunca te atreviste a preguntar

Qué es una FAQ

Las siglas FAQ significan Frequently Asked (o Answered) Questions, es decir, preguntas frecuentemente preguntadas o contestadas. Son una serie de ficheros que circulan por la Internet (y también fuera, a veces) indicando todo (o casi todo) lo que se debe de saber sobre un tema.

En general, una FAQ se origina en un grupo de Usenet (para saber qué es la USENET, muy pronto en estas páginas), o en una lista de distribución por correo electrónico. Cada grupo de Usenet suele tener una o varias, y la netiqueta (ver número anterior de Click!) nos indica que siempre, siempre, debemos de leerlas antes de mandar una pregunta (o una respuesta) a un grupo. Si uno no lo hace, puede suceder como a algunos procedentes de America OnLine o Delphi, que escriben al grupo comp.ai.genetic, un grupo que está dentro de la jerarquía de Inteligencia Artificial (ai) y dedicado a los algoritmos genéticos, preguntando qué es un algoritmo (y además, con faltas de ortografía). Tales muestras de ignorancia suelen recibirse con unos cientos de mensajes incluyendo las siglas RTF, RTFF, RTFM, o RTFS, que significan Lee la (diversos calificativos) FAQ, (diversos calificativos dirigidos al ignorante).

Por eso precisamente todas las FAQs están en el sitio de ftp rtfm.mit.edu, ordenadas por temas, por grupos, y de varias formas más. También se suelen enviar periódicamente a los grupos de USENET *.answers, en particular, todas se envían al grupo news.answers. Todo buen internetero debería de estar dado de alta en este grupo, si bien se aconseja un buen KILLFILE para eliminar todas aquellas de escaso interés.

Las FAQs son siempre un buen método para empezar a saber sobre un tema. Un buen truco es el siguiente: mirar primero a ver si existe un grupo de USENET relacionado con el tema, haciendo una búsqueda con grep (o tu busca palabras preferido) en el fichero .newsrc (o similar). Ir entonces al anteriormente mencionado rtfm, y buscar en el directorio pub/usenet-by-group/el.grupo.encontrado. Este puede ser el principio de otra serie de búsquedas, usando WAIS, Gopher, WWW o lo que sea. Las FAQs son una fuente de sabiduría inmensa, y muchas veces son mejores que un libro, porque siempre están actualizadas. Por ejemplo, la FAQ para programadores de Windows ocupa unas 200 páginas.

Casi todas las FAQs tienen un formato de preguntas y respuestas, y de ahí su origen. Algunas incluso vienen divididas en partes. Aunque hay un formato estándar, pocas FAQs lo respetan. Lo único que se le pide, prácticamente, es que sean legibles, teniendo en cuenta que el formato más habitual de distribución es de texto ASCII.

En principio, cualquier pregunta, si se pregunta lo suficiente en un grupo determinado, puede ser calificada como FAQ. La persona o persona que mantienen la FAQ, que suelenestar ojo avizor, las tienen en cuenta a la hora de actualizarlas, lo cual suele suceder cada mes.

Algunas FAQs suelen aparecer también en CDs, por ejemplo en el Walnut Creek. Algunos FAQueros no están muy de acuerdo con esta práctica, aunque sea sólo por el hecho de que la información contenida en el CD suele estar anticuada, como dice el mantenedor de la FAQ sobre las FAQs, Russ Hersh. Lo que sí es cierto es que no ven un duro de los beneficios, aunque los editores de los CDs les mandan amablemente un ejemplar cada vez que sale.

Los FAQueros del ciberespacio

Las personas que crean y/o mantienen las FAQs suelen tener un puesto especial dentro de la Internet. Se les suele llamar FAQmeisters, de la palabra alemana que significa amo, porque llamarlos FAQers quedaría un poco feo. Su "trabajo" los suele hacer famosos, y aunque probablemente les quite mucho tiempo, también les puede proporcionar desde fama y gloria hasta un puesto de trabajo real con el cual ganarse las habichuelas. En entrevistas informales hechas para este artículo, el autor ha llegado a la conclusión de que todos son personas bastante ocupadas; algunos (como David Beasley, que mantiene la FAQ del grupo de algoritmos genéticos anteriormente mencionado) declinan contestar a las preguntas simplemente porque no tienen tiempo.

Lo más habitual es que, en un grupo donde no haya FAQ, una persona se dé cuenta de esta carencia. Las mismas preguntas surgen una y otra vez, y cuando se hartan de contestarlas, deciden crear un fichero que contenga esas mismas preguntas y mandarlo periódicamente al grupo, para iluminación de los necios y admiración de propios y extraños. Por ejemplo Lutz Prechelt, que mantiene la FAQ del grupo de redes neuronales, se dio cuenta a la creación del grupo que le hubiera venido muy bien la existencia de la misma. Empezó a preguntar "Oye, chicos, creo que necesitamos una FAQ en este grupo. ¿Quien quiere escribir una?". El grupo, como es natural, se hizo el sueco, así que Lutz empezó a compilar una serie de preguntas, esperando que algunos voluntarios le dieran respuestas. En algunos casos ocurrió, pero en la mayoría de los casos se encontró con la callada por respuesta, así que tuvo que buscar las respuestas por sí mismo. Una vez que la FAQ se convirtió en algo útil, le empezaron a llegar cambios y adiciones de todos lados, hasta el presente, en el que tiene 7 partes y más de 100 Ks.

En otros casos, no se trata de que no aparezcan las respuestas a las mismas preguntas, sino de que aparecen las respuestas equivocadas. Eso le sucedió a Steve Hayman, que era administrador de sistemas en la Universidad de Indiana, cuando se decidió a crear la FAQ sobre UNIX.

En algunos casos se siguen manteniendo las FAQs aunque ya no se trabaje en el tema (por ejemplo Lutz Pretchelt ya dejó el tema de redes neuronales), lo cual da lugar a una serie de FAQs heredadas. Es el caso de Ted Timar, que heredó la FAQ de UNIX cuando su anterior mantenedor, Steve Hayman, tuvo que dejarlo. Se presentó voluntario (junto con otros10) para ser heredero de tal honor, y resultó elegido. Ganó porque había hecho una copia formateada de la FAQ, y porque conocía a Steve. En algunos casos las FAQs se extienden tanto que se dividen en varias partes, cada una de las cuales es mantenida por una persona diferente; es el caso también de la FAQ sobre UNIX, cuya parte dedicada a los sabores de UNIX es mantenida por Pierre Lewis.

Pero lo cierto es que algunas veces se abusa de los FAQueros. Los novatos, que suelen pensar que a) no tiene otra cosa que hacer que contestar a las preguntas y b) saben la respuesta a todas las cosas sobre la Tierra empiezan a hacer preguntas directas por e-mail, en vez de mandarlas al grupo de News. Ello no disminuye el buen humor de los FAQueros, que, en algunos casos, como sucede con el grupo del lenguaje Python, comp.lang.python, el que mantiene la FAQ es el mismo autor del lenguaje, Guido van Rossum, que además es uno de los mayores contribuidores al grupo. O sea, que vive prácticamente para eso.

Un mantenedor de FAQs puede recibir varias decenas del mensajes al día relacionadas con la misma, que, según Ted Timar y los FAQueros de soc.culture.mexico, se suelen dividir en

Las FAQ suelen ser como los niños, cuando son pequeñitos dan mucha guerra, pero según van creciendo se vuelven más tranquilos (a veces). Al principio requieren gran cantidad de trabajo, necesitando a veces actualizaciones mensuales o bisemanales; hasta que están bien completas, en cuyo caso sólo necesitan una actualización cada varios meses.

La graduación de las FAQs

En realidad, una FAQ no lo es realmente hasta que no la aprueba el equipo de *.answers. Uno puede crear la que quiera, distribuirla por donde quiera, pero si quiere que se distribuya automáticamente y se archive en el sitio donde se archivan las FAQs, tiene que pasar por el trámite de la aprobación.

En realidad, no es tan difícil que la aprueben, y en algunos casos es el propio equipoel que le ofrece a los creadores de la FAQ el convertirla en oficial. Simplemente hay que incluir alguna información en la cabecera, como un sumario, nombre del fichero en el que se archiva, y una línea que comienza por Approved-by, que sólo se usa cuando efectivamente ha sido aprobada.

Una vez aprobada, el servidor automático de FAQ se ocupará de enviarla periódicamente a los grupos relevantes, y de tener la última versión en el servidor de FAQs.

Recursos Internet

La elección del autor

Todo el mundo tiene sus FAQs preferidas. Las siguientes las podeís conseguir en cualquiera de los sitios anteriores. Las mías son las siguientes